Evert Cuppens, hoofd van alle actieve manschappen bij de Belgische luchtmacht (deel 2)

Evert Cuppens, hoofd van alle actieve manschappen bij de Belgische luchtmacht (deel 2)

Op welk toestel vloog je daar en heb je veel van Amerika gezien?

In Texas in de ENJJPT-school heb ik 140 uren gevlogen met een opleidingstoestel, de T37. Dat is eigenlijk een kleine straaljager, de nickname was tweet. Of je dan iets ziet van Amerika? Weinig kans toe, omdat je heel veel en geconcentreerd in de lucht was. De early shift begon om 5 uur en de late shift om 7 uur. Het was er altijd zonnig weer met een blauwe hemel. In de zomer was het snikheet tot 40-50°C en in de winter tot -20°C, vandaar de vroege shiften, maar altijd mooi weer. Een fantastische tijd door dat vele vliegen. Na 6 maanden T37 ging je dan naar een echte jet, de T38 waarop ik een 120-tal uren gevlogen heb. Op elk toestel moesten we een “out and back” doen; vliegen naar een stad, daar 2 dagen te verblijven, om ‘s maandags terug te vliegen. Zo heb ik toch wat gezien van San Antonio. De kerst in 1995 heb ik samen met mijn 2 zussen en een Belgische vriend kunnen vieren. Met nog een Duitse piloot hebben we toen 2 vans gehuurd en zijn we gaan skiën in Denver. Mijn zussen spreken er nog altijd over. Nog steeds heb ik contacten met collega’s van toen. Zo ben ik bij een goede Amerikaanse vriend in Colorado Springs op weekend geweest en heeft hij me de militaire opleidingsschool laten zien. Indrukwekkend groot met een enorme sportinfrastructuur en ontspanningsmogelijkheden. Er was bijvoorbeeld een kapel voor elke religie, een indoorpiste, een zweefvliegclub,…

Bestaat die vliegopleiding voor piloten in de VS nu nog?

Al onze gevechtspiloten worden nu voor hun opleiding naar Amerika gestuurd, er zijn periodes geweest van niet. Nu vlieg je eerst een 40-tal uur met een propeller vliegtuigje (Marchetti) en de beste 8 mogen naar de States gaan om daar hun opleiding te doen. Ondertussen is de T38 gemoderniseerd, en is de T37 vervangen door de T6.

Hoe is je carrière verder verlopen na je opleiding?

Ik ben in maart ’96 in Brustem begonnen op Alpha Jet te vliegen, een trainingsvliegtuig waarmee je moest leren schieten en bommen droppen. Ook nog een half jaar in Bevekom(=Beauvechain) gevlogen met Alpha Jet, vervolgens even in Brasschaat met de Alouette 2 (kleine opleidingshelikopter) gevlogen. Helikopter vliegen is speciaal omdat die veel gevoeliger reageren. Ik had al 500 uren met Jets gevlogen toen ik met een helikopter begon en dat ging niet vlot in het begin, dat durf ik gerust zeggen. Daarna ben ik naar Koksijde gestuurd. In augustus ‘97 ben ik dan begonnen met de Sea Kings. Daar heb ik 4 jaar als squadronpiloot gevlogen. De theoretische opleiding gebeurde in Engeland samen met de simulator nadien de praktijk in Koksijde zelf. De Sea King is sinds maart 2019 vervangen door de NH90 wat een zeer performant toestel is.

En welke taken vervullen de helikopters van Koksijde?

De voornaamste taak van de uit omloop genomen Sea King was SAR=Search And Rescue, daarnaast vlogen we vroeger met de Sea King nogal wat naar Schaffen om bijvoorbeeld groepen para’s te droppen. Ook cargosling met netten onder de helikopter om zandzakken te droppen bij overstromingen of cargosling van mortieren en kanonnen deden we. De Sea Kings werden ook gebruikt voor VIP transport met ministers en het koningshuis. De enige keer dat er een paus in België geweest is, werd die met de Sea King getransporteerd. Ik ben eigenlijk 4 keer tewerkgesteld geweest in Koksijde, eerst als squadron piloot (1997-2001), dan als operatieofficier in het 40ste Smaldeel (2003-2004), vervolgens CO (Commanding Officer) van het 40ste smaldeel (2005-2007). Tenslotte als commandant (Base Commander) van de luchtmachtbasis in Koksijde waar ik verantwoordelijk was voor alle 350 mensen van juni 2014 tot en met juni 2018. Na smaldeelpiloot heb ik een staffunctie gedaan als aankoopofficier, zo heb ik meegedacht over de vervanging van de Sea King. Ik ben als stafofficier in Evere o.a. ook verantwoordelijk geweest voor het plannen van alle militaire transportvliegtuigen van Melsbroek.

Die verschillende carrière wijzigingen is dat bewust, word je daar voor gevraagd of hoe gaat dat? 

Na 3 jaar CO van het 40 Smaldeel zochten ze iemand die al wat planning van transportvliegtuigen gedaan had. Vanuit de politiek kwam de vraag om militaire transporten internationaal te delen. Met Cedric Anciaux heb ik toen een eerste keer samengewerkt op de militaire basis in Beauvechain. Hij had voordien meegeschreven aan 20 bladzijden concept om een internationaal team samen te stellen met als doel een gezamenlijke luchtvloot te sharen en te poolen (EATC). En ik kwam toen ‘vrij’. Doel was om met een 20-tal: Nederlanders, Fransen, Duitsers en Belgen dit volledig nieuw project uit de grond stampen. Een volledige plan voor een operationeel gebouw met alle mensen werd uitgewerkt. Daarna heb ik het geluk gehad om 3 jaar in dat gebouw op de luchtmachtbasis in Eindhoven te mogen werken. Superinteressant: nieuw gebouw, nieuwe computers en nu eens dicht bij huis. Dan ben ik terug gegaan voor 1 jaar naar Evere bij de staf van de luchtmacht. Daarna terug naar Koksijde om de komst van de NH90, de opvolger van de Sea King voor te bereiden. Ik werd dus korpscommandant van de luchtmachtbasis in Koksijde, 4 jaar als luitenant-kolonel en nu 1 jaar als full kolonel verantwoordelijk voor al het specifiek luchtmachtpersoneel, werk ik opnieuw vanuit Evere. Weet je dat mijn eerste chiroleider André Cochet van hier in Kattenbos ook in Evere gewerkt heeft. Ik weet nog goed dat we speelden in de houten barakken langs de spoorweg.

Wat mogen we nog verwachten bij de luchtmacht de komende jaren?

We zitten in volle transformatie met de luchtmacht en haar vliegtuigen. In 2020 zullen de Long Range Jet en de nieuwe A400 M arriveren. Supermoderne onbemande vliegtuigen zoals de MQ-9B Reaper zijn op komst. Deze drones zijn het neusje van de zalm om zeer langdurig in de lucht te blijven, om snel doelen uit te schakelen, voor bewakings- en verkenningsmissies. Ze zullen in 2023 bij de Belgische luchtmacht in gebruik genomen worden om naast het meest performante gevechtsvliegtuig, de F35 die in België toekomt in 2025 mee op niveau te staan.

Hoe zie je jouw toekomst binnen het leger, planning?

Om generaal te worden moet je ambitie hebben en heel veel competenties hebben (diplomatisch, communicatief en perfect tweetalig zijn) en dat ook willen doen. Als kolonel draai ik nu weken van 60 uren (10 tot 12 uur op bureau) en dan nog eens de verplaatsing van Brussel naar Balen elke dag. En ik zie aan de generaals rondom mij welke verantwoordelijkheid er van je verwacht wordt. Ik ken mezelf en zou nog graag iets anders doen. Zo zou ik graag meewerken aan de uitbouw van de nieuwe Airbus A330 MRTT tank- en transportvliegtuigen. Er zijn 8 toestellen gekocht door 5 Europese landen. Vanuit Eindhoven wordt deze nieuwe dienst uitgebouwd. Aan het hoofd van deze opdracht staat een kolonel die om de zoveel tijd van nationaliteit wisselt. Een andere uitdaging die ik zie is provinciecommandant worden. Een militair die samenwerkt met de provinciegouverneur bij bv. overstromingen of grote rampen en Hasselt is dan ook dichtbij. Mijn dochter is nu 15 en de helft van haar leven heb ik in Koksijde gewerkt en haar weinig gezien.

Evert, hartelijk dank voor deze mooie inkijk die je ons geeft.

Sluit Menu